INTERVIEW: UDO KIER

We had the enormous privilege of sitting down with Udo Kier at his home in Palm Springs, California and having a chat about space, the end of the world, and palm trees. Udo is a fan of the Ace and he comes to hang out often, and sends friends to stay with us when they’re in town. He celebrated last Halloween with us by screening Andy Warhol’s Dracula at the hotel (we’re having another Halloween celebration this year with Flashdance, check it out).

Here’s Udo, presented in English and German…

Ace: Hi, Udo. We’re curious about why you love Palm Springs.

Udo: I’m in Palm Springs because I came here in the winter and I fall in love with it in the winter because that is the main time where it’s really beautiful. And that’s also the system of Palm Springs– like, Frank Sinatra and all these people, they had houses here and they came here for the wintertime. In the summer almost nobody was here. I came here for the first time in winter and I loved it because it’s such a climate change from Los Angeles. Just less than two hours drive and you have wonderful – especially around Christmas time, when it’s cold – you have beautiful weather.

That was one of the reasons. And then I was looking here for a place and I found, by incidents, a place which was a former library from Palm Springs, and I liked it. And I like space, I’m a person who likes space, which is very hard to have space in Los Angeles, because the houses are very close to each other, which is understandable in every city like that. Especially because in Los Angeles, there are no high-rise houses so that one-family houses are very close, as close as 15 feet or what… And here in this place I have enough space. Space is something – the most important thing in my life.

Ace: And why do you like the Ace Hotel so much?

Udo: The Ace Hotel is, first of all – I like it personally because, as you can see, I collect modern furniture and I like architecture. This building here was built by Walter Clark and Albert Frey. That’s why I have all the architecture books. I like architecture and I was saying what is the dominant factor at the Ace Hotel is that it is absolutely minimal. It is the minimal of – there’s only there what you need. And I like that, I mean it’s the philosophy of a lot of people, of course. All of them had this kind of, actually a table, two chairs, and a bed, and somewhere you have a nail for hanging your clothes.

I like the fact that at the Ace Hotel the rooms are individual. I’ve been to a few, from the regular room to the suite. And I like that you have little clips to hang, actually if you want, your own photographs on the wall. So it’s a kind of – I mean, every minimalistic thing is calculated but it’s the impression that it’s not calculated. And I would definitely stay there if I would come here, and a lot of friends of mine who are in the business or who are architects or publishers, I always send them to the Ace Hotel and they all like it, because there is so much room for your own thoughts. When you are there, and the restaurant, and the black bar or the swimming pool, of course. It’s beautiful furniture at the swimming pool…

So there you have it, that’s what I like about the hotel and I definitely put almost all my friends in the hotel. And I, on Halloween, showed Andy Warhol’s Dracula there, and I was there, totally unconscious because I just got off the plane coming from Europe, in the car, coming here, and I was really very tired. But I promised, so because I promised, of course, I did it (laughter).

Ace: Was it fun anyways?

Udo: Yeah, of course it was fun! I was somewhere else, I spoke German, and all languages mixed – but it’s Halloween, and I think on Halloween everything is allowed to do. Whatever you do is allowed, because it’s Halloween. And it’s a good excuse, so…

Ace: For Germany in general, is there something for Palm Springs or the Ace you think that would stick out, because of location or the desert, or….

Udo: It’s not just the Germans, it is for everybody from Europe. It’s palm trees. It’s called Palm Springs because of the palms, and there’s a lot of palms, and palms – for me, for example, brought up in Europe – palm trees were always a symbol of vacation. When I saw in Southern France my first palm trees – I mean, palm trees are palm trees, they’re just different. They have different names and they have different – they come from Mexico, they come from France – but it’s a palm tree. And a palm tree is a symbol of holiday. That’s why every postcard you get or you buy from, say, Italy or wherever…there’s always palm trees on the back. It’s a symbol of holiday, actually.

And it’s the climate – what else could it be? Palm Springs has also this thing that it is actually a little city with a lot of restaurants, a lot of choices of restaurants and it’s very relaxed. Another reason why people come here…

Ace: Do you think there’s anything special about the Ace that would appeal to German sensibilities or European sensibilities?

Udo: It would appeal to everyone from Europe because it is a simple hotel. If you are in a hotel, you are on vacation. You’re not living in a hotel. So, in a hotel, it should fulfill your needs, like having a comfortable bed and a nice bathroom – that’s all you need. You’re not going to live there day and night. Basically, you just sleep there and have, maybe, breakfast, or rest a little bit. If you are in Palm Springs, you are not spending your vacation in your hotel room. But I think that the whole, how the hotel is laid out, and the art, and the pool, and the nice furniture – I think it’s appealing to everybody.

I mean everybody also has a different taste. Some people prefer the Parker Hotel because it has a totally different attitude. But I think the Ace Hotel is especially also very recommendable for young people.

I like to go there because there’s nothing distracting you. And then you see a nice piece of furniture from a known designer…I think it’s very well thought-out, the hotel. The little services you get – a little lemon water, and things like that.

Ace: I read somewhere that you were in “My Own Private Idaho,” which was actually filmed in Portland, and we have a hotel there, too.

Udo: Yes, I know, I’ve stayed there!

Ace: I remember that friends of mine in high school were in that movie. It was a big deal to be in it, at the time.

Udo: Yes, we shot it in Portland. It was my first – it was 20 years ago – it was my first American picture filmed in America. And then I made “Even Cowgirls Get the Blues” with Uma Thurman. But that was the reason – Portland – that I came here for the first time. It was the reason also why I stayed at Ace.

I got an award – a Life Achievement award – at the Fruit Farm. Do you know that – they do a festival – very, very intelligent – they do a festival every couple of years. Only in August, if there’s a full moon in August. And they have a farm – big, big farm – and they show, actually, movies: you sit on hay and they have two screens, and they show movies! And then they have dinner – and I have never seen such a long, except for in movies, a long dinner table, like 500 feet, like from here to the wall, and it went even up the hill. And you sit on hay and the tables were hay, just with cloth. And people were cooking – really beautiful. And that was the last time I was in Portland, and I stayed one night at the Ace Hotel, then I stayed in another hotel nearby where the Fruit Farm is.

Ace: Also, you’re doing a film with Lars Von Trier? You film a few minutes every three years?

Udo: We haven’t done this year, of course, we are trying to – I do the new film with Lars Von Trier, with Kirsten Dunst, which will start in six weeks. Furthermore, I’m going to China on Saturday to do a movie with a Chinese director, a woman, who wrote a book about UFOs, and she adapted the script from her own book. It’s going to be all Chinese actors. I’m the only “alien” in the movie (laughter). And I play – it’s almost a part like David Bowie, “The Man Who Fell to Earth” – my part. And then I come back and then I work in Canada with Isabella Rossellini, and then I got to Sweden to do the Lars Von Trier film. It’s really hot in here, isn’t it? (Laughter) I just realized. The film from Lars Von Trier, it’s about the end of the world.

Ace: Wait, is this the one – I read something about you doing a film where you film a few minutes every year.

Udo: Yeah, no that’s not it – that’s called “Mansion,” and it’s a project for thirty years. And we have done ten years so, what, 20 more years to come. And we always meet around Christmas time, it’s always more like friends meeting, actors… And we shoot – and we’re not allowed to talk about it… (Laughter) That’s the one thing. So, nobody knows what it is, or if it’s ever coming out, or whatever. Who cares! (Laughter) It’s, uh…an intellectual kind of thing… I like the idea, you know, you get – you go from one column to another big column every year, and you become smaller and smaller, you lose your hair, and you become all the thirty years. Or, I like the idea that if you knock at the door and then you open the door and see yourself from the other side and you’re thirty years older, without makeup…. That’s been six or seven years already, but not thirty years, so nobody can steal the idea from us because then we’ve been doing it for thirty years… (Laughter) They can only do it again, coming out after we come out…

And, you know, that’s the life, and so because of my profession I come around a lot to hotels, and I always inform myself and I always stay in hotels which are very minimal – so I have my thoughts. Room for my own thoughts, not being influenced by furniture or paintings or environment.

Ace: Where do you think we should open the next Ace?

Udo: Where do people need one? (Laughter)

Ace: Where do you want us to have another one? (Laughter)

Udo: Well, I don’t know…It also depends – I don’t know if San Francisco is the right place? I think there’s always – in a big city – there’s always room – where the weather is nice – there’s room for an Ace Hotel. So, if there’s – Ace Hotel needs a swimming pool – and so wherever there is room for a swimming pool, you should open one (laughter).

Ace: Room for your thoughts and a swimming pool?

Udo: Well, yes.

Ace: Warum leben Sie in Palm Springs?

Udo: Ich kam damals im Winter nach Palm Springs und habe mich einfach in dieses Städtchen verliebt. Im Winter ist Palm Springs wunderschön. Es ist solch ein drastischer Klimaunterschied zu Los Angeles. Man fährt zwei Stunden und hat das schönste Wetter, besonders um die Weihnachtszeit, wenn es kalt ist. Ob einst Frank Sinatra oder andere Leute, die hier Häuser besitzen, sie kommen immer im Winter. Im Sommer ist kaum jemand da. 

Ich bin dann aus Zufall auf die ehemalige Bücherei in Palm Springs gestoßen. Sie stand zum Verkauf und war der perfekte Platz für mich. Ich brauche viel Platz und den findet man in Los Angeles kaum, weil die Einfamilienhäuser alle zu nah beieinander stehen, Hier habe ich genügend Platz. Viel Platz zu haben ist das Wichtigste in meinem Leben

Ace: Was mögen Sie am Ace Hotel?

Udo: Ich liebe diese Hotel. Ich sammle moderne Möbel und mag Architektur. Ich habe viele Bücher über Architektur. Das Ace Hotel wurde von Walter Clark und Albert Fey designt und ist sehr minimalistisch. Es gibt nur das, was man unbedingt braucht. Viele Menschen leben nach dieser Philosophie. Weniger ist mehr. Es gibt einen Tisch, einen Stuhl, ein Bett und irgendwo einen Nagel, an dem man seine Sachen aufhängen kann.

Ich mag, dass die Zimmer im Ace Hotel individuell gestaltet sind. Ich kenne die ganz normalen Zimmer und die Suiten und finde es auch ganz toll, dass man überall Clips hat, an denen man seine eigenen Fotos an der Wand aufhängen kann. Alles Minimalistische ist kalkuliert, gibt aber den Eindruck, dass es nicht kalkuliert ist. Ich würde auf jeden Fall hier übernachten, wenn ich zu Besuch in Palm Springs wäre. Ich schicke viele meiner Freunde, Leute aus dem Showgeschäft, Architekten und Verleger hierher, weil man genügend Raum für seine eigenen Gedanken hat, selbst im Restaurant, an der Black Bar oder am Pool. Die Möbel am Pool sind übrigens wunderschön.

An Halloween habe ich hier schon Andy Warhols “Dracula” gezeigt. Ich war allerdings nicht ganz bei der Sache, weil ich gerade aus Europa angereist war und super müde gewesen bin.  

Ace: Hatten Sie trotzdem Spaß?

Udo: Klar, wir hatten alle Spaß! Ich habe zwar Englisch und deutsch durcheinander gesprochen, aber es war ja Halloween, und da ist schließlich alles erlaubt. 

Ace: Gibt es etwas, das die Deutschen ganz besonders an Palm Springs oder am Ace Hotel gut finden?

Udo: Das gilt nicht nur für die Deutschen, sondern für alle Europäer. Palm Springs heißt so, weil es hier viele Palmen gibt.

Sie sind schlichtweg faszinierend. Ich bin in Europa aufgewachsen, und Palmen waren immer das Symbol für Urlaub. In Frankreich habe ich meine ersten Palmen gesehen. Ob sie Postkarten in Italien oder woanders kaufen, es ist immer eine Palme im Hintergrund, und sie steht für Urlaub. Palm Springs hat außerdem das perfekte Klima und im Stadtkern gibt es viele, verschiedene Restaurants. Es ist hier alles sehr relaxed, und das mögen die Leute.

Ace: Hat das Ace Hotel einen besonderen Appeal für die Deutschen oder die Europäer ?

Udo: Es hat für alle einen Appeal, weil es so simpel ist. Wenn man im Urlaub ist, braucht man nicht viel. Man lebt ja nicht im Hotel, sondern schläft höchstens dort, hat Frühstück und ruht sich ein wenig aus. Alles, was man braucht, ist ein bequemes Bett und ein schönes Bad. Das Ace Hotel gefällt jedem. Es ist toll angelegt – die Kunst, der Pool und die schönen Möbel. Natürlich hat jeder einen anderen Geschmack. Manche gehen lieber ins Parker Hotel, weil es einen ganz anderen Vibe hat. Das Ace Hotel ist ganz besonders für junge Leute zu empfehlen.

Ace: Sie kommen oft hier einfach nur vorbei. Warum?

Udo: Hier wird man von nichts abgelenkt und zwischendurch entdeckt man wieder ein Möbelstück von einem bekannten Designer. Außerdem ist der Service gut und die kleinen Gefälligkeiten, dass man immer wieder Zitronenwasser serviert bekommt.

Ace: Sie haben in “My Own Private Idaho” mitgespielt. Der Film wurde in Portland gedreht, wo wir auch ein Hotel haben.

Udo: Genau, ich habe damals auch dort gewohnt. Ich steige immer in minimalistischen Hotels ab, weil ich dort Platz für meine Gedanken habe und nicht von Bildern, der Umwelt oder zu vielen Möbeln abgelenkt werde.

Ace: Es war damals etwas ganz Besonderes in diesem Kultfilm mitzuspielen oder?

Udo: Ja, das ist schon 20 Jahre her. Es war mein erster amerikanischer Film, der auch in Amerika gedreht wurde. Anschließend drehte ich “Even Cowgirls Get the Blues” mit Uma Thurman. In Portland wurde ich übrigens beim Film Festival auf der Fruit Farm mit dem Lifetime Achievement Award ausgezeichnet. Das Festival findet alle paar Jahre an einem Vollmond  im August statt. Auf einer riesengroßen Farm werden auf zwei Leinwänden Filme gezeigt. Man sitzt auf Heu und anschließend gibt es Dinner. Ich habe noch nie

In meinem Leben so einen langen Esstisch gesehen. Der war aus Heu mit Tischdecken überzogen und ging den ganzen Berg hoch. Das Essen ist übrigens hervorragend. Ich habe damals eine Nacht im Ace Hotel verbracht.

Ace: Drehen Sie nicht auch einen Film mit Lars von Trier? 

Udo: In meinem neuen Film mit Lars von Trier spielt Kirsten Dunst mit. Die Dreharbeiten beginnen in sechs Wochen. Ich fliege erst einmal nach China, um mit einer chinesischen Regisseurin, die ihr eigenes Buch über UFOs verfilmt, zu drehen. Es spielen nur chinesische Schauspieler mit. Ich bin der einzige “Außerirdische” in diesem Film (lacht). Ich spiele eine ähnliche Rolle wie David Bowie in “The Man Who Fell to Earth”. Anschließend stehe ich in Kanada mit Isabella Rossellini vor der Kamera und dann drehe ich den Lars von Trier Film ‘Melancholia’ in Schweden. Es geht um den Untergang der Welt.

Ace: Welchen Film drehen Sie immer ein paar Minuten jedes Jahr?

Udo: Der Film heißt “Mansion” und ist ein Projekt über dreißig Jahre, zehn haben wir schon hinter uns und zwanzig noch vor uns. Wir treffen uns immer um die Weihnachtszeit und drehen ein paar Minuten, dürfen aber nicht darüber sprechen (lacht). Niemand weiß etwas darüber, nicht einmal, ob der Film je in die Kinos kommt. Es ist ein intellektuelles Projekt und natürlich werden wir alle dabei immer älter. Ich finde die Idee gut. Man klopft sozusagen an die Tür, öffnet sie und sieht sich von der anderen Seite, dreißig Jahre älter ohne Make-up. Die Idee kann uns jetzt keiner mehr stehlen.

Ace: Wo sollten wir das nächste Ace Hotel eröffnen?

Udo: Wo brauchen die Leute denn eins? (lacht)

Ace: Machen Sie einen Vorschlag.

Udo: Nun denn, das kommt darauf an. Ich weiß nicht, ob San Francisco der richtige Ort ist. Es sollte in einer Stadt sein, wo das Wetter gut ist, denn das Ace Hotel braucht einen Swimming Pool. Dort wo also genügend Platz für einen Pool ist, solltet Ihr noch ein Ace Hotel eröffnen. (lacht)

Udo didn’t want photos taken at his house, so we met him at the hotel the day after our interview. Photos at Ace Hotel Palm Springs in order: Udo in the photobooth, Udo and General Manager Jason Dibler in the lobby, and Udo in front of the ACE sign. Second and third photos are by Belin Liu.


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